martes, 10 de abril de 2012

SCHMALLENBERG: nuevas técnicas genómicas para descubrir nuevos virus


El pasado mes de agosto, los ganaderos de la región de Renania del Norte en Alemania observaron una serie de síntomas en su ganado: diarrea, fiebre, disminución de la producción de leche, inapetencia, con una duración de 2 a 3 semanas. Alertaron del problema a las autoridades competentes y comenzó así una investigación en el Friedrich Loeffler Institute en busca de la causa de esta posible enfermedad.

En primer lugar se descartaron los virus comunes en el ganado que causan síntomas similares como los de la fiebre aftosa, lengua azul, herpes,... Puesto que no era ninguno de ellos, decidieron realizar un estudio metagenómico que consiste en la secuenciación masiva de todos los genomas presentes en la muestra y posterior análisis bioinformático. Para ello, tomaron tres muestras de sangre de animales enfermos y secuenciaron todo el ADN presente. Detectaron miles de secuencias de genomas de eucariotas, bacterias y virus. Tras el análisis bioinformático concluyeron la presencia de un nuevo virus perteneciente al grupo de los Bunyavirus, que denominaron provisionalmente virus Schmallenberg, por ser el nombre de la granja de donde procede la primera muestra que dio positivo para este nuevo virus.


 Los Bunyavirus son virus con envoltura y genoma del tipo ARN monocatenario de sentido negativo, dividido en tres segmentos: S, M y L. 
Los Bunyavirus se transmiten por picaduras de insectos (artrópodos),
 y por eso se incluyen dentro de los arbovirus (arthropod borne virus). Recientemente se han  obtenido las primeras imágenes de microscopía electrónica del virus Schmallenberg.
 
Los investigadores han desarrollado un método de detección específico para este nuevo virus basado en una técnica de amplificación génica por PCR (RT-qPCR). Mediante este test se ha detectado la presencia del virus en el ganado (ovejas, vacas y cabras) también en los Países Bajos, Bélgica, Francia, Inglaterra, Italia, Luxemburgo y recientemente en España (el 14 de marzo en Córdoba), y ya ha sido reconocido oficialmente por las autoridades de la Comisión Europea.

Esta distribución del virus no quiere decir que la infección necesariamente comenzó en Alemania y se ha ido extendiendo por toda Europa, sino que lo más probable es que el virus se ha descubierto por primera vez allí y al aplicar la nueva tecnología de detección se comprueba que está distribuido por muchos países y es más común de lo que se podría creer.

Respecto a la transmisión del virus, se ha visto que puede ocurrir a través de la picadura de mosquitos, así como por vía transplacentaria. Debido al aumento de estos insectos durante los meses de verano y otoño, se espera una mayor transmisión en esa época, aunque dependerá de la temperatura, ya que por debajo de 10-15º C el virus es inactivo.

Aunque su primera detección ha sido por técnicas genómicas, el virus se ha podido aislar y multiplicar en cultivo celular. Además, siguiendo los clásicos postulados de Koch, la enfermedad se ha reproducido al inocular animales sanos con el virus. Se espera obtener una vacuna en los próximos dos años. Hasta el momento no se ha producido ninguna enfermedad en humanos debida a este virus. Otros virus genéticamente muy similares no han causado enfermedad humana, por lo que es poco probable que el virus Schmallenberg la cause. Sin embargo, no se puede excluir totalmente esta posibilidad, por lo que se ha recomendado tomar precauciones a las personas que estén en contacto con el ganado.

El caso del virus Schmallenberg es un ejemplo de la posibilidad de emplear la secuenciación directa de los genomas para detectar patógenos emergentes, sin necesidad de cultivarlos. Un ejemplo de que la metagenómica supone un cambio de rumbo de la microbiología.

Este post ha sido realizado por María Villalba,
Aldara Freitas e Irati Garmendia, alumnas de la asignatura de Virología de la Facultad de Ciencias
de la Universidad de Navarra.

Novel Orthobunyavirus in cattle, Europe, 2001. Hoffmann, B., et al. Emerg Infect Dis 2012, 18 (3).

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