martes, 10 de septiembre de 2013

Cólera en Haití: de un solo caso a más 600.000 infectados y 8.000 muertos


Vibrio cholerae es una bacteria patógena capaz de causar grandes epidemias y pandemias. Se estiman unos 3-5 millones de casos de cólera en el mundo. La diarrea puede ser tan grave que la persona puede llegar a perder entre 10 y 15 litros de fluidos durante la infección. Sin tratamiento, la muerte puede ocurrir en pocas horas. Cada año unas 100.000 personas pueden morir por cólera. Las epidemias de cólera están causadas por las cepas O1 y O139 de V. cholerae, que producen una potente enterotoxina que causa una pérdida masiva de fluidos y sales en la persona infectada. Se conocen siete pandemias de cólera que han ocurrido desde 1.817 y se han extendido en distintas oleadas epidémicas por todo el mundo.


La primera pandemia (1.817–1.826) comenzó en Bengala y se expandió a través de la India hasta la China y el Mar Caspio antes de disminuir. La segunda (1.829–1.851) alcanzó Europa y América (Londres y Nueva York en 1.832). La tercera (1.852–1.860) afectó principalmente a Rusia, con más de un millón de muertos. La cuarta (1.863–1.875) se extendió en su mayor parte por Europa y África. La quinta pandemia (1.899–1.923) tuvo pocos efectos en Europa gracias a los progresos en salud pública, pero Rusia fue gravemente afectada de nuevo. La sexta, llamada «El Tor» por la cepa de Vibrio choleare que la produjo, comenzó en Indonesia en 1.961 y alcanzó Bangladesh en 1.963, India en 1.964 y la URSS en 1.966. La séptima pandemia se inició en Indonesia y presentó una primera etapa de progresión lenta y la segunda a partir de los años setenta, más rápida.

La actual pandemia se originó en el Sudeste asiático y se ha extendido por el mundo en varias oleadas de transmisión. En octubre de 2.010, el cólera hizo su aparición en Haití. Antes de 2.010 no había documentado ningún caso de cólera en ese país, a pesar de los brotes que hubo en el Caribe en el siglo XIX. Su introducción en la isla La Española ocurrió después del terremoto de enero de 2.010 y ha resultado ser la mayor epidemia de cólera de los últimos años: 674.879 casos con 8.258 muertes (datos acumulados hasta el 4 de septiembre de 2013). Los estudio epidemiológicos y genéticos se han centrado en descubrir cuál ha sido el origen de este epidemia. Se ha demostrado que la cepa V. cholerae O1 tuvo un origen humano desde el exterior, desde el sur de Asía. La investigación epidemiológica apunta a las tropas nepalíes de Naciones Unidas como la fuente del cólera en Haití. Los análisis filogenéticos de aislamientos de cepas de Haití y Nepal apoyaron la hipótesis de que la cepa epidémica fue importada del Nepal.

La epidemia de Haití se trata por tanto de un caso de introducción de una única fuente de infección en una región geográficamente aislada. Esto supone un experimento natural sin precedentes para caracterizar en detalle el ritmo y modo de evolución del genoma de este patógeno mortal. Para ello, se ha analizado el genoma completo de 23 aislamientos de cepas de V. cholerae obtenidas al principio de la epidemia y cerca de un año después, y los han comparado entre sí y con otras cepas de V. cholerae. Los resultados de este trabajo demuestran que el origen de las cepas de V. cholerae de Haití es clonal, es decir a partir de un único origen o ancestro. Los análisis de genética poblacional permiten estimar que ese ancestro común (la primera cepa de V. cholerae) se originó en el intervalo del 23 de julio al 17 de octubre de 2.010.  Estos datos coinciden perfectamente con los datos epidemiológicos: los soldados nepalíes llegaron a Haití el 9 de octubre y el primer fallecido por cólera (el caso índice de la epidemia) es del 12 de octubre. Además, los resultados confirman que las cepas de Haití son genéticamente indistinguibles de otras cepas del Nepal. Las cepas aisladas en Haití más recientemente no tienen su origen debido a una  segunda introducción desde el exterior si no que provienen del ancestro primero, de la cepa original. El contenido en genes de todas las cepas de Haití es muy similar, hay muy pocas diferencias, no hay evidencia de adquisición de genes por transferencia horizontal o transformación, pero a lo largo del tiempo las cepas han perdido algunos pocos genes.

Paradojas de la vida: este trabajo confirma que la epidemia de cólera de Haití tuvo su origen en una bacteria que llegó a la isla con la ayuda humanitaria.

Katz, L. S., et al. (2013). Evolutionary dynamics of Vibrio cholerae O1 following a singlesource introduction to Haiti. mBio, 4 (4) DOI: 10.1128/mBio.00398-13.

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